Street vending: Policies, projects, and implications

Street vending provides self-employment opportunities for the urban poor, helping them achieve self-sufficiency and sustainability. However, informality, lack of regulations, and such associated effects as traffic congestion and improper disposal of waste make street vending a challenge for governments and city planners. Caracas, Jakarta, Chittagong, Mexico City, and Cairo are experimenting with new ways to incorporate street vending into city planning, making cities more inclusive for some of their poorest residents. Rather than being evicted, street vendors are now being protected, supported, and formalized through a number of initiatives originating in both the public and private sectors. Read on and add your thoughts in the comments below.


Mexico City


Ana Cristina Vargas

Un nuevo mercado cívico para Petare

Ana Cristina Vargas, Gestor Comunitario de Caracas


Miles de personas trabajan como vendedores ambulantes en Caracas. En 2007, la renovación del Boulevard de Sabana Grande, dio inicio a una serie de desalojos de vendedores ambulantes en la ciudad. Para ese entonces, la Alcaldía de Libertador (uno de los cuatro municipios de Caracas) desalojó un mercado informal que se había desarrollado en el boulevard y los trasladaron a galpones en la zona. Esta estrategia ha sido replicada y depende de la fuerza de la Policía Nacional para desalojar a los vendedores ambulantes. Sin embargo, la reciente apertura del "Mercado Terminal Municipal de La Urbina", en la parte este de Caracas, realizado por la Alcaldía de Sucre, representa un enfoque diferente. La estrategia ofrece a los vendedores informales la oportunidad de trasladarse de la calle en "La Redoma de Petare" a un nuevo mercado y terminal municipal que cuenta con servicios básicos dentro de un espacio cívico y mejorando las condiciones.

"La Redoma de Petare" es un nodo de transporte intermodal e informal crucial para Caracas, donde durante los últimos cincuenta años, los vendedores ambulantes han ocupado las calles. La Redoma, está ubicada en el corazón de Petare, conocido como el mayor asentamiento informal en América Latina, donde cientos de autobuses y rutas de jeeps dan servicio a un millón de personas que viven en las densas colinas de Petare, o viajan de los suburbios del este y las ciudades satélite al centro de la ciudad en metro. Es el lugar perfecto para hacer compras eficazmente entre modos de transporte.

En 2009, la Alcaldía de Sucre, inició un plan municipal para organizar el sistema de transporte y reubicar la economía informal en nuevos mercados. Partieron de que para mejorar la situación actual de la Redoma era necesario un plan urbanístico más amplio que incluía a todos los grupos de interés afectados, porque sólo el desalojo de vendedores ambulantes no podía resolver el problema. Comenzaron por contar y dar permisos temporales a 3.050 puestos de vendedores. El plan original contemplaba la construcción de cuatro nuevos mercados en la zona y la reorganización del sistema de transporte para reclamar la "Redoma de Petare" como un espacio público. Sólo uno de los mercados, situados en terrenos municipales y financiados por el gobierno local se ha llevado adelante y abrió sus puertas en febrero para reubicar 803 puestos callejeros y seis líneas de autobús.

El nuevo Mercado Terminal de La Urbina, fue diseñado por el arquitecto Franco Micucci. Cuenta con una cubierta blanca de acero con patios que aprovechan el clima tropical de Caracas y ofrecen luz y ventilación natural. El nuevo edificio ofrece un ambiente seguro, limpio y hermoso, que mejora las condiciones físicas para los compradores y vendedores que trabajaban en las calles. Al mismo tiempo, proporciona un nuevo espacio público cívico e inclusivo para la ciudad.

La Alcaldía continúa trabajando para reubicar a los vendedores ambulantes restantes y organizar el sistema de transporte informal, entendiendo que "La Redoma de Petare" no será recuperada hasta que deje de ser un centro de transporte informal y todos los vendedores de la calle sean reubicados a mejores condiciones. No obstante, la falta de apoyo del gobierno nacional y metropolitano hace que sea difícil para las autoridades locales llevar adelante el resto del plan que debe ser entendido desde la escala metropolitana. Por último, el nuevo mercado demuestra que muchas veces los vendedores ambulantes son una consecuencia de la falta de planificación urbana y no necesariamente falta de gobernabilidad y la fuerza policial.

Agradecimiento especial a Nahury Escalona (Directora de Desarrollo Económico de la Alcaldía de Sucre).



Shaima Abulhaj's picture

Widya Anggraini, great article and provided really deep insight. However, the programme of the government does not include creating a permanent stable market for those vendors to operate in one place which will definitely improve the city conditions. I am not sure if that shall follow in next phase, but embracing the street vendors anyway is a great step on a long way of equality.

widya anggraini's picture

Shaima, thank you. You are correct that the market for street vendors in new place is always a challenge because the government can never control the market, hence in the early design they include this as a risk and how to cope with it. For example, when the government try to remove street vendors to a better place in Tanah Abang, traders were complaints because they lost their loyal customer and informal retribution should be paid to short of local gangs for security. But the good things with the new major is that he is open to the people and slowly improving the bureaucracy and public service. Hence, people do not hesitate to file complaints and the new major guarantee that they will follow up every complaints that potentially harm the people.

Shaima, you also wrote very interesting case giving the situation in Cairo. The work of SFVO sounds great and the involvement of social planner seems at the right place. I think I am interested in how a Labor Union of street vendors is able to supervise and regulate the street vendors in Cairo... are they government bodies? and how it work in the ground to help vendors to get their rights? Sorry... i really interested in Cairo because i think security is still an issue there and the fact that organization such as SFVO could run their activity freely gives hope that Cairo is slowly progress. Correct me if i am wrong Shaima :) but i am just curious how different government at different state of freedom treat their informal economy.

Shaima Abulhaj's picture

Dear Widya,

Thanks for your comment. Actually SFVO is informal and non-governmental body established by some vendors and trying to lobby in order to enforce the government to improve the status of the street vendors and enhance the informal economy which provides many job opportunities. Actually after the revolution the security status is quite unstable which gave more pressure on the street vendors given the raids conducted by the police targeting them in mid town street in order to improve the security status in the city and forbid any law violations in such "messy" situation. There is an initiative as mentioned to operate a stable market for those people, it is quite challenging as the governorate cannot accommodate all the number however, we think it will be a start on the new equality and stabilization way.

Kind regards,

Nora Lindstrom's picture

Thanks for all your contributions! I was particularly interested to hear about the different initiatives for street vendors in Dhaka and Cairo that Tausifa and Shaima respectively described.

I would like to offer a different perspective. In Helsinki, where I’m from, street vending is controlled. Indeed, any sale of food and beverages is subject to a number of laws and prescriptions that end up costing entrepreneurs a ton of money. In response to the red tape and cost of running a food/beverage business, Restaurant Day ( was launched in 2011. Described as “a food carnival when anyone can open a restaurant for a day”, it’s since become a global phenomenon, a curious kind of civil resistance against the regulation of our existence in many ‘developed’ countries.

My point? Each city needs to find a balance. Street vendors serve an important function and purpose, but can at the same time be seen to contribute to problems such as traffic jams, although as Shaima notes, it depends on who we want to see as the problem, the cars or the vendors? Either way, the solution is not to evict street vendors, or even to relocate them to nice-looking malls without customers and with high rental fees. The solution is to work with the vendors themselves to stress the positive aspects they bring to cities, and diminish the negative ones (or just re-evaluate who is causing the problems.) As the popularity of Restaurant Day shows, Helsinki could most certainly do with more street vendors, if only the regulators would allow.

Olatawura Ladipo-Ajayi's picture

I really found it interesting the common theme across the featured cities was a relocation of vendors into commercial market areas. The first thought as I read through each article was " who pays for the cost of this stalls and shops?". Micro-financing, cooperative savings etc help but at the end of the day relocation is at a higher cost to the vendors. This for however does not mean it is okay for vendors to roam the streets causing traffic, littering, obstructing utility of infrastructures and possible theft etc. However it points to the complex nature of the situation. I have to agree with Nora, it is not enough to relocate vendors, more important is how to keep them at the formal locations and make it a worthy alternative. As seen in Mexico City, vendors often return to the streets.

I'm my experience in Lagos, I have found that the reason there are street vendors and hawkers isn't simply lack of funds to join the formal economy and market systems, because even in planned markets you find store owners leave their store and set up street ones to get to the customer first. The city to curb this, has a task force ( seemingly harsh when seen at work) drop into the markets randomly to sweep offenders off the street and often confiscating or destroying their wares but still vendors return to the streets daily.

I don't presume to know the best solution for addressing street hawking and vending but tackling the situation needs to take a complex view where hard questions are asked. As noted, hawkers and street vendors do serve a vital purpose in certain communities and represent the need for mobile services. In Lagos, a street hawkers in a gridlock of 3-5 hours traffic is the difference between a man barely making it home because of hunger, a busy working mum buying things needed in the house and being mugged or saved from being mugged. Recognizing this, the city government has law enforcement agents at spots with heavy traffic to maintain order, avoid robberies etc, and to solve littering problem, they have city cleanup crews almost everywhere. The most effective solution has to take account of all these factors, and an organization for all street vendors and hawkers is a nice start. I personally would like to see street vendors have to clean up after themselves and maybe pay taxes :)

Wura, I agree completely that the value of street vendors comes from their mobility. As you mention is true in Lagos, traffic jams regularly interfere with daily schedules in Chittagong and Dhaka. Many people rely on street vendors in order to buy their meals without having to leave the vicinity of the work or to accomplish simple tasks such as picking up needed household items. Relocation, as in Caracas, definitely helps regulate the street vending market, but it seems it may also decrease the function of street vending, which is to reach people where they are.

María Fernanda Carvallo's picture

Ana Cristina, al igual que en Caracas, en la Ciudad de México la negociación entre diversos actores ha sido un requisito para la movilización de vendedores ambulantes. En el caso del DF se logró la reubicación a través de los acuerdos entre el gobierno municipal, el gobierno local y las organizaciones líderes de vendedores ambulantes. En este sentido ¿que pasos se han dado para que el gobierno municipal y el metropolitano generen un acuerdo para la implementación de la estrategia en la Alcaldía de Sucre? Independiente de la acción del gobierno metropolitano ¿hay voluntad de los vendedores ambulantes para moverse a "La Redoma de Petare"?

Ana Cristina Vargas's picture

Gracias por tu comentario María Fernanda. Para responder tus preguntas, entiendo que no hay una estrategia entre el gobierno municipal y el gobierno metropolitano. Independientemente de eso una gran mayoría de los vendedores que recibieron puestos en el mercado se han mudado. Sin embargo, algunos prefieren mantenerse en la zona de la "Redoma de Petare" porque, como mencionan en los comentarios, el la actividad comercial funciona cuando hay clientes. El mercado aún no tiene suficiente vida, las líneas de transporte que operan son pocas y mientras hayan otros vendedores en la Redoma, los clientes difícilmente se movilizaran al mercado.

Jorge Bela's picture

He leído con interés los artículos de esta semana. La informalidad es un problema acuciante y con muchas vertientes en nuestra región. La primera vez que estuve en México, hace caso 20 años, toda la zona de la Alameda estaba tomada por la informalidad, así como gran parte del Centro Histórico. Hoy se puede observar que las políticas han sido exitosas, al menos en esas zonas, pero que tienen un gran valor histórico y cívico. (Además, hoy se puede caminar desde Chapultepec hasta el Zócalo los domingos, lo que permite a sus ciudadanos disfrutar el DF como nunca, pero ese es otro tema).

Muy interesante el caso de Caracas, que me hizo inmediatamente pensar en el caso de Cali, que dista mucho de ser exitoso. El nuevo mercado fue construido lejos de la ciudad, y los pequeños comerciantes, a quienes no tiene cuenta el costo del desplazamiento, se han ido agrupando en un mercado informal, en pleno centro de la ciudad. Tuve la ocasión de visitarlo, pues ocupa terrenos del futuro Corredor Verde y estuve por la zona cuando realicé la investigación para ese artículo. Lamentablemente, este mercado informal (y enorme) no tiene condiciones, ni sanitarias ni comerciales, para desarrollar esta función, y además está bajo el control de mafias que no dudan en extorsionar a los pequeños comerciantes. Aún así, un diseño pobre del nuevo mercado, y la falta de control y de negociación entre las partes han resultado en una situación muy desafortunada en Cali.

María Fernanda Carvallo's picture

Jorge y Ana Cristina, el tema de formalizar a los vendedores ambulantes tampoco ha sido un camino fácil para el Distrito Federal, aun hay zonas del Centro Histórico de la Ciudad en donde prevalecen los vendedores. Me parece que leyendo el caso de Caracas y Cali, coincide con los esfuerzos anteriores que se han hecho en México, en donde los ambulantes no se mueven por que en las otras zonas no se ha generado la demanda del mercado y por estar muy arraigados en las zonas actuales. En este sentido, pienso que un factor que ayudó en el DF fueron las negociaciones con los liderazgos de los comerciantes y también abordar el otro lado del mercado que es difundir entre los consumidores las ventajas de tener una zona libre de ambulantaje y el acudir al comercio en las zonas de reubicación.

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